Interview met Ann Bal, General Manager Mercure Blankenberge, Ibis Budget Blankenberge & Ibis Styles Zeebrugge

De Belgische kust blijft een aantrekkingspool voor allerhande activiteiten. Ook voor teambuildings. In een tijdperk dat stilaan evolueert naar post-Corona is door de vele outdoor activiteiten de kust de ideale locatie voor teambuildings of meetings. Olivier Wauters, Executive Director van Eventonline had hierover een gesprek met Ann Bal, de overkoepelende General Manager van Ibis Styles Zeebrugge, Mercure Blankenberge en Ibis Budget Blankenberge.

Ann Bal was erbij toen de deuren van deze hotels openden, in 2012, met de Ibis Styles Zeebrugge als eerste Accor hotel aan de Belgische kust. “Het hotel telde toen 60 kamers. In 2017 werd er uitgebreid naar 79 kamers en met 7 vergaderzalen kreeg het hotel een eigen meetingcomplex. Dit jaar breiden we verder uit naar 104 kamers alsook een extra binnenzwembad, fitness, hammam en sauna,” legt Ann Bal uit.

Mercure Blankenberge ligt dan weer in het centrum van de badstad. “Het telt 64 kamers en  is in feite een boetiekhotel, maar tevens zeer geliefd voor teambuildings.” Daarnaast ligt het

budgethotel met 79 kamers. “Dat is dan weer heel leisure gericht, maar tevens geschikt voor budgetvriendelijke teambuildings.”

Oorspronkelijk beperkte de markt van de teambuildings zich vooral tot de driehoek Antwerpen, Gent en Brussel. “Stilaan werd het organisatoren duidelijk dat meetings aan de kust ook een meerwaarde kunnen hebben,” stelt Ann. “Het aspect gezondheid bijvoorbeeld. Bovendien heb je ook geen parkeerproblemen, andere prijzen dan in een centrumstad, en als allergrootste troef is er natuurlijk de zee en het strand. Zo kan je vaak activiteiten houden op het strand of in de zee. Ecologische activiteiten, visvangst. Zaken die volledig out-of-the-box zijn en die in andere steden niet kunnen plaatsvinden. Het heeft natuurlijk tijd gekost om de mensen daarvoor warm te maken. Wat we nu merken, blijkt dit gegeven voor het post-Coronatijdperk een grote troef te zijn. Mensen gaan liever een verkwikkende wandeling op het ruime strand maken dan in smalle straatjes dicht naast elkaar te lopen.”

De General Manager merkt een trendbreuk. “2020 ging aanvankelijk een topjaar worden voor onze MICE-activiteiten. Er was de klik bij heel wat bedrijven die de kust als locatie voor teambuildings en meetings een goed idee vonden, gevolgd door heel wat positieve reacties van grote bedrijven. Dan kwam natuurlijk Corona. Ik heb tijdens de pandemie altijd blijven contact houden met mijn netwerk van contacten binnen de bedrijven. In het prille begin viel dat contact moeilijk, want die mensen zaten thuis of waren tijdelijk technisch werkloos. Nu merk je evenwel dat de ‘drive’ er terug is, alsook de goesting om events te organiseren. Minder de traditionele meetings, maar meer meetings gekoppeld aan een teambuilding. En daar leent de kust zich dus perfect toe. Het feit dat je iets extra kunt bieden wat dan nog superleuk en gezond aanvoelt, is een extra stimulans. Bovendien krijgen we opnieuw aanvragen voor meetings, maar steeds – heel opvallend – gekoppeld aan een buitenactiviteit.”

Ann Bal en haar teams bieden bovendien een integrale service. “Wij gaan dan ook voor een A- tot-Z-aanpak zodat er slechts één contactpersoon is voor alles en dat is iemand in het hotel zelf. Die medewerker gaat vervolgens alles regelen naar partners, catering e.d. toe. Hier zijn ook zoveel parameters dat enkel onze mensen hiervoor de beste service kunnen bieden om de klanten te ontzorgen. Onze partners kennen zeer goed de Belgische kust en het soms grillige weer en hebben dan ook steeds een plan B in petto wanneer het weer niet optimaal is.”

Op lange termijn op de post-Corona tijdlijn ziet Ann Bal opportuniteiten. “Ik denk dat we een evolutie gaan merken van eendaagse teambuildings naar twee- of driedaagse seminaries. Voor dergelijke meerdaagse meetings zijn we met onze hotels perfect uitgerust. We hebben voldoende kamers. Combineren we onze drie hotels dan krijg je 244  kamers. Dat is een mooi aantal. In Zeebrugge behoren we bij de grotere spelers inzake meetinglocatie. Onze hotels behoren tot de Accor groep, dus kwaliteit verzekerd,” aldus de General Manager.

Een mooi voorbeeld van de combinatiemogelijkheden tussen de verschillende hotels was bij recente filmopnames. “De acteurs logeerden in het ene hotel, de technische crew in het andere. Bovendien ligt alles dicht bij elkaar. De Belgische kust meet maar 60km. Zeebrugge en Blankenberge liggen trouwens centraal in de interessante driehoek Brugge-Knokke-Oostende waardoor er heel wat activiteiten kunnen doorgaan. Zeg nu zelf, waar kan je je eigen vis gaan uitkiezen in de vismijn om 6 uur ’s ochtends om die ’s avonds door een topchef te laten preparen om te degusteren na een meeting?,” aldus nog Ann Bal.

Locatie voor seminaries Blankenberge – Mercure Hotel Blankenberge

Conferentiehotel Zeebrugge – Ibis Styles Zeebrugge